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估值1000亿元,辍学95后华裔天才,融了72亿元
来源:融中财经 | 作者:王涛 | 2024/6/16 10:36:48 | 浏览:528 | 评论:0

AI大潮中,又现一轮天价融资。

近日,人工智能公司Scale AI宣布获得10亿美元融资(约合人民币72亿),加上之前已经完成的融资,Scale AI已经筹集了16亿美元的资金。

据悉,此次完成F轮融资后, Scale AI的估值达到138亿美元(约合人民币999亿),本轮融资由现有投资者Accel领投,现有投资者几乎都参与了这轮投资,包括Y Combinator、Nat Friedman、英伟达等。此外,像思科投资、英特尔资本、AMD风投、亚马逊、Meta等新投资者也参与其中。

根据相关投资人透露,Scale AI的新融资是为IPO铺平道路,这意味着该轮融资很有可能是Scale AI作为一家私营公司的最后一轮融资,企业的下一步路大概率是IPO上市。

从0估值到现在成为近千亿的AI独角兽,Scale AI这条路走了8年。值得一提的是,这家公司的创始人是位还不到30岁的95后,如此年轻就获得了这样的成就,天才之名毫不为过。

01

天才少年辍学

创办AI独角兽

Scale AI的创始人名为Alexander Wang,是一位美籍华裔天才,出生于1997年,父母皆是物理学家,美国能源部洛斯·阿拉莫斯国家试验室工作。这样技术氛围浓郁的家庭,让Alexander Wang深受熏陶。

Alexander Wang很早时就展现了自己的天才能力。中学时,Alexander Wang就在顶尖私立名校洛斯阿拉莫斯高中就读,并在2011年美国数学人才搜索(USAMTS)中获得了铜牌,次年摘得金牌;2013 年在美国数学奥林匹克竞赛中进入全国前30名,同时在 Who Wants to Be a Mathematical比赛中获得第三名;2014 年参加了美国国家物理奥林匹克竞赛(USAPhO)并进入半决赛,在 2018 年登上了“30 under 30”的榜单。根据领英网资料,他在麻省理工学院期间的GPA成绩为5.0。

除了在学术上取得的成就之外,高中时期的Alexandr Wang还因为在编程方面的出色能力获得了不少科技公司的青睐,先后加入财富投资大数据管理平台Addepar和知名问答社区Quora,并在这一时期结识了公司的联合创始人Lucy Guo。

就在所有人都认为Alexandr Wang将在麻省理工读完四年大学时,他本人却做了一个所有人想不到的决定,辍学创业。那一年的Alexandr Wang才19岁,刚在麻省理工学院读了一年本科。与此同时,另一位华裔天才Lucy也从卡内基梅隆大学辍学,两人共同在2016年创办了Scale AI,主要为企业用户提供数据标注和AI模型训练。

Scale AI刚起步阶段,大多数人觉得这就是一个笑话,并为这两位天才的中途辍学感到惋惜,毕竟公司当时只有三名员工。

然而,在刚创立的第一年,Scale AI就受到了全球著名创业孵化器Y Combinator的天使轮投资以及风投巨头Accel的A轮融资。两方的资助下,Scale AI初期的资金障碍被扫清,并开始越做越大。  

在不断地融资下,Scale AI发展飞速,到2021年,Scale AI靠五年的时间成长为价值73亿美元的独角兽企业,到2023年初公司规模也扩展到了700人。值得一提的是,其幕后创始人Alexandr Wang在公司获得快速发展的同时也拿到了多个头衔。2022年,持有15%股份的Alexandr Wang成为全球最年轻的白手起家亿万富翁;2021年,Alexandr Wang入选福布斯企业技术领域「30 under 30」排行榜,本人在硅谷也被称为“下一个扎克伯格”;2023年,《时代周刊》发布AI领域最具影响力的100个人物,Alexandr Wang与李飞飞、黄仁勋、李彦宏等人共同入选榜单,而他本人也是其中最年轻的一批人之一。

根据Alexandr Wang的回忆,Scale AI成立以来的8年间里,其几乎推动了AI领域的每一个重大突破。首先在自动驾驶领域,Scale的数据引擎推动了L4自动驾驶技术的突破,其公共部门数据引擎为美国国防部的许多主要AI项目提供了动力;此外,Scale AI与目前的AI世界巨头OpenAI合作,在GPT-2上进行了人类反馈强化学习(RLHF)的第一次实验,并将这些技术扩展到InstructGPT及其他领域……

与此同时,Scale AI与美国公共部门的合作日益增加。去年8月,该公司与美国国防部首席数字和人工智能办公室签订合同,旨在帮助提升该国包括陆军、海军陆战队、海军、空军、太空军和海岸警卫队在内的全军AI能力。今年5月份,Scale AI推出基于AI的决策平台Donovan,这是第一个部署到美国政府机密网络的大语言模型。  

众所周知,AI是一个极其烧钱的项目,过去已经有不少AI初创企业因为资金困难而中道崩殂。但Scale AI已经向世界展示了强大的赚钱能力。Alexander Wang在接受《财富》杂志独家采访时透露,随着企业客户竞相训练生成式AI模型,Scale AI的业务快速增长。2023年,公司年度经常性收入(企业长期为数据服务支付的费用)增加了两倍至7.5亿美元,预计2024年底将达到14亿美元。而就在这时候,还有无数初创AI企业没有赚到一分钱。

02

投资人抢着投

Scale A究竟做对了什么?

2016年,Scale AI刚在旧金山成立的时候是专注于标注自动驾驶系统的AI。后来通过为OpenAI的ChatGPT等训练工具提供数据标注服务而迅速发展。八年时间,就已经成为全世界估值最高的数据标注AI。

本次Scale AI官宣完成的F轮融资,融资额10亿美元。估值增长超过80%至约138亿美元。投资方阵容上,老股东Accel领投,Index Ventures、Founders Fund、Coatue、Thrive Capital、Spark Capital、老虎基金、Greenoaks、Y Combinator、Wellington Management和GitHub 前首席执行官 Nat Friedman继续加码,同时英伟达、Elad Gil、亚马逊、Meta、思科、英特尔、AMD、DFJ Growth、WCM、ServiceNow Ventures也参与了此次融资。

20多家知名投资机构以及个人投资者,这样的投资阵容堪称豪华。其中,领投方Accel虽然在国内的知名度远不如英伟达、英特尔、老虎基金等,但其在硅谷可谓赫赫有名。是Facebook的早期投资方,以一千多万美元的投资赚到了近百亿美元,其两位创始合伙人Jim Swartz和Arthur Patterson先后拿到了美国国家风险投资协会(NVCA)的终身成就奖。值得一提的是,Accel 同样也是Scale AI的早期投资方,2017年时为公司带来了450万美元的A轮融资。结合Alexander Wang被称作下一个扎克伯格的称号,或许Accel在Scale AI的身上看到了FaceBook的影子。  

在本轮融资之前,Scale就已经收到了众多投资人的青睐。

2018年Scale AI完成1800万美元B轮融资,由欧洲老牌风险投资公司Index Venture牵头。2019年,硅谷风投教父彼得·蒂尔创建的Founders Fund领投Scale AI1亿美元C轮融资,助力Scale AI估值超过10亿美元,进入独角兽行列。次年12月,公司又完成1.5亿美元D轮融资,其中老虎基金领投,估值涨了不少,达到了35亿美元。

再到2021年,公司宣布了3.25亿美元E轮融资,阵容更加庞大。老虎基金、Dragoneer 和 Greenoaks Capital 领投,Coatue、Index Ventures、Founders Fund 、Y Combinator、 Wellington Management 和 Durable Capital也参与其中。估值再次翻了一倍达到了70亿美元。

但是,在Scale AI估值暴涨的背后,其主营的数据标注业务却是AICG产业中一个很鲜为人知的赛道,如果不是因为这次Scale AI的估值达到了千亿级别,估值很少人会知道这个赛道的价值有多高。

数据标注,即对文本、图像、语音、视频等待标注数据进行归类、整理、编辑、纠错、标记和批注等操作。现在业界都说英伟达是卖铲人,但其实数据标注公司也扮演着类似的角色。AI领域公认的三个基本支柱——数据、算法和算力。英伟达是算力的卖铲人,数据标注公司就是数据的卖铲人。简单点说,这公司有点像AI界干体力活的收纳师。如果说大模型离不开提供算力的英伟达,那么Scale AI就是因为能为人工智能提供高质量数据标注服务才会备受科技巨头和资本们青睐。  

其实在此之前,已经有很多企业涉足数据标注领域。该领域的其他玩家还包括被Uber收购的Mighty AI、CloudFactory、LightTag、Alegion等。但哪怕资历更老,这些企业都没有Scale AI如今这样的成功。究其原因或许是数据标注毕竟算是AICG产业中的“苦力活”。其他公司最多只是设立一个相关部门,并没有像Scale AI那样专注。相较之下,Scale AI则更加扎实。正如巴菲特所说:一生专注做好一件事,是成功的秘笈。

AIGC时代,大模型的海量训练数据催生出巨大的数据标注需求。按照Alexander Wang自己的话来说,Scale AI存在的主要使命就是为了建立一个AI的数据工厂。目前,该公司重量级客户包括OpenAI、英伟达、Meta、微软等国际科技巨头外加哈佛医学院等政府机构。

或许正是因为在数据标注这个领域中的建树,才让Scale AI获得一批顶级投资机构的认可。毕竟在大模型竞赛日益激烈的当下,数据标注是一个有明确增量且商业模式成熟的生意。另外,最近一段时间,英伟达的股价得到了疯涨,作为有同样AI“卖铲人”身份的Scale AI自然也受到了投资人的格外关注。

“有了今天的资金,我们正在进入这一旅程的下一个阶段——加速丰富的前沿数据,为AGI铺平道路。”这是Alexander Wang面对采访时说的话。借助本次的十亿融资,Scale AI还将走得更远。

03

AI大潮流还在继续

2022年,随着OpenAI推出ChatGPT,生成式AI开始闯入公众视野并慢慢为公众熟知,并开始掀起了一场AI融资的热潮。根据Crunchbase数据,2024年第一季度全球风险投资规模达到660亿美元,其中人工智能领域的公司共筹集了114亿美元,占全球融资总额的约17%。不言而喻,人工智能正是全球目前最火热的赛道。  

就在今年3月,被誉为“小英伟达”Astera Labs在纳斯达克上市,成为2024年第一个IPO的AI独角兽。在上市前,Astera Labs已经获得了英特尔、老牌硅谷VC Sutter Hill以及知名投资公司富达的投资。在2022年的D轮融资中,其估值超过32亿美元,随着这次IPO,Astera Labs的估值再次上涨达到了55亿美元。

这是来自硅谷的又一个AI神话,Astera Labs的天使投资人成为上市的最大赢家,如果按照最高值的股价计算,这笔天使投资的回报将超过150倍。这一事件也反映了AI领域的投资退出潜力。

而就在Scale AI宣布融资消息的几天内,由马斯克打造的xAI宣布完成高达60亿美元(折合人民币约435亿元)的B轮融资。融资的主要投资者包括美国风投公司Valor Equity Partners、来自迪拜的投资公司Vy Capital、Andreessen Horowitz、红杉资本、Fidelity Management & Research Company等。

据透露,这轮融资可能使xAI的估值超过240亿美元(折合人民币约1739亿元),令xAI一举跃升为AI行业的超级独角兽。值得一提的是,xAI此次单笔融资规模,已接近人工智能大模型鼻祖-OpenAI近十年融资额(约143亿美元)的一半,吸金能力不可谓不强劲。xAI的融资堪称全球AI行业的大事记,不仅是全球AI市场最大的一笔融资,也让马斯克成为世界上少数几个能够在AI领域与OpenAI、谷歌或Meta竞争的富有投资者之一。

在中国,AI人工智能的融资也十分火热。据IT桔子数据,2023年中国人工智能赛道在一级市场的总融资事件数有530起,总融资交易额约有631亿元。包括月之暗面获得红杉中国、小红书、美团、阿里超过10亿美元融资;MiniMax在阿里巴巴领投的另一轮融资中筹集了 6 亿美元;还有智谱AI获得中东资本的4亿美元融资,估值达到约30亿美元(约217亿元)……   

国内阿里、腾讯、百度、美团这些老牌互联网大厂也在纷纷押注大模型赛道。阿里巴巴是其中最激进的玩家之一,对AI的投资堪称集邮,目前已经投资了五家AI独角兽。

值得一提的是,从席卷全球的AI大热潮中可以看出,90后的年轻人在AI的热潮中表现得格外出色。除了本次Scale AI的创始人是位95后,估值已达200亿元人民币的月之暗面,其创始人杨植麟同样是位90后,也冠有国内AI第一人的称号。还有像瞄准具身智能赛道的智元机器人创始人彭志辉、面壁智能曾国洋、波形智能姜昱辰等都是90后。

老前辈们汹涌前进的同时,年轻人们也在奋勇直追。二者共同构造了波澜壮阔的AI大热潮。人工智能的热潮还会蔓延多久,浪花淘尽,谁会是笑到最后的玩家,这一切都让人十分期待。


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